Polio: cinco minutos para entender los efectos del virus en Londres

Muchos la imaginaron erradicada, creyendo que era una enfermedad del pasado. Pero la poliomielitis ha resurgido en el Reino Unido este año, la primera en casi cuarenta años. La Organización Mundial de la Salud anunció el miércoles que se encontraron rastros de una cepa vacunal entre febrero y mayo en muestras de aguas residuales tomadas de una planta de tratamiento en Londres. Si aún no se han anunciado pacientes, las autoridades se están tomando la alerta en serio. Este patógeno, declarado erradicado en Europa en 2002, fue evaluado por Le Parisien.

¿Qué es la enfermedad de la poliomielitis?

La poliomielitis es una infección viral altamente contagiosa que invade el sistema nervioso y puede causar parálisis permanente. Está provocada por un virus que, una vez en el intestino, viaja a la sangre y luego a la médula espinal donde provoca una inflamación más o menos grave y de duración variable. La contaminación ocurre, principalmente de persona a persona, por vía fecal-oral, por agua contaminada o alimentos contaminados con heces.

Los síntomas son parecidos a los de la gripe (fiebre, fatiga, dolor de cabeza) y pueden ir acompañados de vómitos, rigidez de nuca y dolor en las extremidades. Indica que la parálisis irreversible, generalmente de las piernas, ocurre en aproximadamente 1 de cada 200 pacientes. Instituto Pasteur.

¿Qué vacunas hay disponibles?

No hay cura para la poliomielitis. Las principales medidas preventivas relacionadas con la higiene y la vacunación, obligatorias en Francia pero no en todo el canal, son la única medida médica preventiva. Hay dos vacunas, muy eficaces, que han reducido la incidencia de la poliomielitis en más de un 99%. La enfermedad ahora se propaga en solo dos países, Afganistán y Pakistán.

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  • La vacuna inyectable contra la poliomielitis (IPV) contiene los tres serotipos de virus inactivados (muertos) e induce protección debido a una buena inmunidad sistémica. A menudo se encuentra en formas combinadas de vacunas -contra la difteria, el tétanos, la tos ferina, etc.- lo que permite limitar el número de inyecciones. El coste y la forma de administración (varias inyecciones con recordatorios periódicos) han limitado su distribución a los países desarrollados. El Reino Unido, al igual que Francia, solo ha utilizado IPV durante varias décadas.
  • La vacuna oral contra la poliomielitis (OPV) contiene poliovirus vivos pero atenuados. “Son gotas que se colocan directamente en la boca del niño”, explica Emmanuel Baron, director del epicentro del Instituto de Epidemiología de MSF. Las personas vacunadas hacen una respuesta inmune pero no la enfermedad. Cuando se excreta en las heces, el virus se propaga al medio ambiente, lo que permite inmunizar a las personas no vacunadas. Es por ello que además de su bajo costo y fácil forma de administración, es ampliamente utilizado en países en vías de desarrollo para campañas de vacunación masiva.

¿Qué es un poliovirus derivado de la vacuna?

A pesar de todas las ventajas de la vacuna vaccinia oral, tiene un inconveniente: puede sufrir, a través de la replicación en el intestino, mutaciones que la vuelven capaz de inducir la enfermedad. «Esto se denomina virus de la poliomielitis derivado de la cepa vacunal circulante, o cVDPV», explica Emmanuel Baron. Sin embargo, los casos de poliomielitis asociada a cVDPV son ‘menos graves que la poliomielitis de tipo salvaje’ (natural)», identifica un epidemiólogo. Aunque es raro, puede presentarse de manera epidémica.

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¿Por qué el Reino Unido descubrió el virus?

Maël Bessaud, director del Centro Colaborador de la OMS para Poliovirus y Enterovirus No Polio en el instituto, dice que el hecho de que se hayan encontrado «aislados» en las aguas residuales del Reino Unido «no es sorprendente». En los últimos años, se detectaron anualmente un promedio de 1 a 3 aislamientos de poliovirus en muestras de aguas residuales de canales. Basta con que una persona recién vacunada ingresó a territorio británico desde un país donde se usa la OPV -en África, Asia y algunos países de América Latina-, precisa el investigador.

Lo que es diferente aquí es que estos aislamientos encontrados entre febrero y mayo están relacionados genéticamente. «Es como si fueran parte de la misma cadena de transmisión. Entonces tenemos la impresión de que el virus pudo propagarse. Ahora debemos «volver a la fuente y estar atentos a que surjan posibles casos de polio», agrega Emmanuel Baron. .

Vanessa Saliba, epidemióloga de la Agencia de Seguridad Sanitaria británica, dijo en un comunicado que la investigación se estaba «realizando con urgencia para comprender mejor el alcance de la transmisión de este virus». La planta de tratamiento en cuestión cubre una gran área en el norte y este de la capital británica, con una población de casi 4 millones, y actualmente es imposible conocer las áreas afectadas o el número de personas infectadas.

¿Cuáles son los riesgos?

No hay necesidad de preocuparse por las personas vacunadas, la gran mayoría de los británicos, y los franceses. Por otro lado, existe el riesgo de contaminación para las personas no vacunadas. Por ello, las autoridades británicas, en particular los residentes en Londres, piden comprobar el estado vacunal propio y en especial de sus hijos, ya que la vacunación debe iniciarse a partir de los dos meses de edad. En el Reino Unido, el 95% de los niños de cinco años han recibido la vacuna contra la poliomielitis. Pero la cobertura fue menos buena en la capital (91,2%) y la cobertura de recordatorios disminuyó aún más durante la pandemia de Covid-19, no más de 71% Entre 14 años el año pasado.

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Cuidado con «los peligros de exportar a países donde la población está menos protegida», advierte Maël Bessaud, que piensa especialmente en Holanda, donde las comunidades protestantes se niegan a vacunar. El investigador apunta que «lo que está pasando en el Reino Unido nos recuerda que en Francia tampoco somos inmunes a las importaciones». Insiste en que la vacunación contra la poliomielitis, cuyo último caso se registró en el país en 1995, es «siempre necesaria».