Covid: ¿Por qué el virus sobrevive en verano mientras otras epidemias pierden fuerza en los días soleados?

En el momento de la irrupción de la Covid, en el invierno de 2019-2020, muchos científicos infecciosos contaban con la llegada del buen tiempo para ver frenar la epidemia. Sin embargo, a diferencia de los virus estacionales como la gripe, el virus responsable del coronavirus continúa propagándose cuando aumentan las temperaturas. ¿Cómo lo explicamos?

Gripe, gastroenteritis, bronquiolitis, varicela… Las infecciones virales suelen tener algún tipo de estacionalidad. Debido a la naturaleza infecciosa del SARS-CoV-2 responsable de Covid-19, muchos han estado contando con el verano para verlo desaparecer.

«Realmente esperábamos establecer una estacionalidad que nunca sucedió», explica el profesor Vincent Marechal, virólogo del Centro de Investigación de Saint-Antoine (Inserm/Universidad de la Sorbona). «Ahora estamos en la séptima ola. Con el tiempo, no ha habido una ruptura real. Las últimas olas casi se superponen entre sí».

Y así, el virus volvió desde principios del verano de 2020. Lo mismo en 2021. El año 2022 ya está marcado por un gran aumento en el número de casos.

combinación de factores

Para Vincent Marechal, los factores que determinan la estacionalidad de las infecciones respiratorias virales y su impacto en la salud aún no se conocen bien. Según él, “una combinación de varios factores podría explicar la persistencia del Covid”.

“El virus se transmite por el aire, y esta transmisibilidad se ve afectada por la temperatura y la humedad del aire”, recuerda. “Entonces Covid prefiere condiciones secas y frescas, entre 5 y 15 grados centígrados. Entonces el invierno es más favorable allí, porque vivimos más adentro, menos aire… Pero eso no significa que el tráfico se detenga en verano”.

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Otro factor es la contaminación del aire. Y parece haber una «correlación entre la gravedad de los casos y los niveles de contaminación, como los niveles de partículas finas, los niveles de ozono y dióxido de nitrógeno, y su impacto en la salud es más pronunciado en verano».

El tercer factor explicativo, «Cambios en el comportamiento de la población. Que se mueven más en el verano a favor de la propagación del virus. El verano es también un período de convivencia, en el que los contactos sociales son frecuentes, especialmente entre los jóvenes. Y no olvides que cuando hace calor se caen los gestos de barrera, como el uso de mascarilla, lo cual es difícil de soportar cuando las temperaturas son altas”.

Todavía está la cuestión de la inmunidad. Que se proporciona ya sea por vacunación o después de la contaminación. Pero esto no protege al 100% de la infección y no previene su transmisión.

Porque es más que el ritmo de las estaciones, las variables parecen dictar su ley. La reciente llegada de BA.4 y BA.5, que son particularmente infecciosos y capaces de escapar a la respuesta inmune, está reviviendo la epidemia. «Superan la barrera estacional y se mueven más fácilmente». Por lo tanto, la inmunidad de la ‘población’ lucha por establecerse, al igual que la estacionalidad potencial.